Archive for the ‘Europe’ Category.

A Marseillaise for our age

[This blog is normally in English, but today’s article is particularly relevant to French speakers. The topic: freeing a national anthem of its hateful overtones.]

Mardi dernier quatorze juillet, une fois de plus, la Marseillaise a retenti un peu partout. C’est le jour où les hommes politiques s’essayent à l’entonner, juste ou (plus souvent) faux. On peut s’imaginer, en fait on espère, qu’ils sont ici et là un peu gênés. “D’un sang impur, abreuve les sillons!“. Vraiment ? Qu’est-ce qui rend un sang si impur que tout bon patriote ait le devoir de le faire jaillir ?

Certes, c’est arrivé, il y a trois quarts de siècle, quand on a soudain avisé des centaines de milliers de Français que leur sang était désormais classé non conforme. Il y a quelques autres épisodes de ce genre dans l’histoire du pays ; ce ne sont pas — pour dire les choses poliment — les plus reluisants, et certainement pas ceux que le chant national devrait glorifier.

À entendre ces jours-ci une petite tête blonde de sept ans chanter (juste) le sang impur qui doit abreuver les sillons, je me suis demandé quelles pensées ces slogans pouvaient bien éveiller pour les enfants des écoles à qui l’on enjoint de les répéter en choeur. Et l’étendard sanglant ? Et les tyrans (Matteo Renzi ? Mario Draghi ?) qui nous envoient leurs féroces soldats non seulement mugir mais, jusque dans nos bras, égorger nos fils, nos compagnes?

Il est temps de réformer ce chant raciste et haineux. Qu’il ait joué son rôle n’est pas la question. La révolution avait ses ennemis, elle se défendait. Quand nous l’invoquons aujourd’hui, cette révolution, ce n’est pas à Robespierre et à l’assassinat de Lavoisier (la république n’a pas besoin de savants) que nous devrions faire appel, mais à son message de liberté et de fraternité. Assez de sang, de batailles, de férocité. Place à ce qui nous définit vraiment aujourd’hui.

Il ne s’agit pas de changer tous les ans d’hymne national en réponse aux modes. Il sera toujours, par nature, un peu déphasé. Mais après deux cent treize ans de Marseillaise, dont cent trente-six ans de service continu comme chant officiel du pays, il est temps de se séparer des relents les plus honteux de son texte d’origine. La musique restera, assez bonne pour avoir été reprise par Schumann, Tchaikowsky, Beethoven, Rossini et bien d’autres ; mais les paroles doivent être adaptées à ce qu’est la France moderne, tournée vers  l’avenir.

Seuls les peuples faibles ne savent s’unir qu’à travers la détestation des autres. Leurs chants sont emplis de rejets et de négations. Les peuples forts s’appuient, eux, sur des images positives. Quelle formule projette le mieux  l’attitude fière d’une nation confiante en son avenir : “contre nous, de la tyrannie“, ou “avec nous, la démocratie” ? “Un sang impur” ou “nos coeurs purs” ?  “Égorger” ou “admirer” ?Jugez-en.

Il existe des Marseillaises alternatives, mais souvent elles ne sont que le miroir de la première, avec leurs propres excès ; voir par exemple cette version sympathique de prime abord mais d’un anti-militarisme qui ne peut que diviser encore. Point n’est besoin de remplacer les anciens cris par des insultes nouvelles.

La version qui suit — chantable, respectant la métrique,  et dont je fournirai les autres couplets si elle provoque autre chose que des invectives — a un tout autre but : non pas diviser, mais réunir ; attiser non pas les différences mais les affinités ; et permettre à chacun de la chanter à pleine voix : sans honte ; au contraire, avec fierté.

Allons enfants de la patrie
Le jour de gloire est arrivé
Avec nous la démocratie
L’étendard vaillant est levé (bis)
Entendez-vous, dans les campagnes,
Frémir tous ces peuples envieux ?
Ils viennent, jusque sous nos cieux,
Admirer nos villes, nos montagnes.

(Refrain)

Ensemble, citoyens !
Renforçons notre union !
Que nos cœurs purs
Vibrent à l’unisson.

 

Résidence de l'ambassade de France, Berne, 14 juillet 2015

Résidence de l’ambassade de France, Berne, le 14 juillet 2015

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The biggest software-induced disaster ever

 

In spite of the brouhaha surrounding the Affordable Care Act, the US administration and its partisans seem convinced that “the Web site problems will be fixed”.

That is doubtful. All reports suggest that the problem is not to replace a checkbox by a menu, or buy a few more servers. The analysis, design and implementation are wrong, and the sites will not work properly any time soon.

Barring sabotage (for which we have seen no evidence), this can only be the result of incompetence. An insurance exchange? Come on. Any half-awake group of developers could program it over breakfast.

Who chose the contractors?

When the problems first surfaced a few weeks ago, anyone with experience and guts would have done the right thing: fire all the companies responsible for  the mess and start from scratch with a dedicated, competent and well-managed team.

The latest promises published are that by the end of the month “four out of five” of the people trying to register will manage to do it. Nice. Imagine that when trying to make a purchase at Amazon you would succeed 80% of the time.

And that is only an optimistic goal.

The people building the site do not have infinite time. In fact, the process is crucially time-driven: if people do not get health coverage in time, they will be fined. But what if they cannot get coverage because the Web sites do not respond, or mess up?

Consider for a second another example of another strictly time-driven project: on January 1, 2002, twelve countries switched to a common currency, with the provision that their current legal tender would lose its status only a bare two months later. The IT infrastructure had to work on the appointed day. It did. How come Europe could implement the Euro in time and the US cannot get a basic health exchange to work?

Here is a possible scenario: the sites do not work (cannot handle the load, give inconsistent results). A massive wave of protests ensues, boosted by those who were against universal health coverage in the first place. Faced with popular revolt and with the evidence, the administration announces that the implementation of the universal mandate — the enforcement of the fines — is delayed by a year. In a year much can happen; opposition grows and the first exchanges are an economic disaster since the “young healthy adults” feel no pressure to enroll. The law fades into oblivion. Americans do not get universal health care for another generation. Show me it is not going to happen.

The software engineering lessons here are clear: hire competent companies; faced with a complicated system, implement the essential functions first, but stress-test them; deploy step by step, with the assurance that whatever is deployed works.

The exact reverse strategy was applied. As a result, we face the prospect of a software disaster that will dwarf Y2K and other famous mishaps; a disaster that software engineering textbooks will feature for decades to come.

 

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The most beautiful monument of Europe

 

The most beautiful of all monuments in Europe is not the palace of Versailles, notwithstanding the Hall of Mirrors with its endless reflections of chandeliers and pillars, notwithstanding the fairy-tale grace of the Trianons, notwithstanding the sumptuous Hall of Congresses where the 1919 peace conference put a formal end … read the entire text. Le plus beau des monuments d’Europe n’est pas Versailles, malgré sa Galerie des Glaces où se reflètent à l’infini les lustres et les pilastres, malgré ses Trianons, malgré son imposante Salle du Congrès où prit officiellement fin, en 1919, … lire le texte complet en français.

 

Yes, I know, this is supposed to be a technology blog.

There are, however, times like right now when intellectuals should not remain silent — especially engineers and scientists.

I wrote the text referenced above several years ago; I don’t remember the exact date but it sounds very much Maastricht-aftermath. I have circulated it to a few friends, but think the time has come to publish it.

I am quite aware that unfolding events may make it look ridiculous. And then what? I will have done my tiny bit to bring people back to reason.

Note: I do not remember the provenance of the photograph. If informed, I would be happy to add the proper acknowledgment.

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